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  布袋戲相傳發明於中國泉州,約三百年前,有梁炳麟者,屢試不第,一日偕友至九鯉湖仙公廟卜夢。仙公執其手,題曰:功名在掌上。夢醒,以為是科必中,欣然赴考。及至發榜,又名落孫山,廢然而歸。偶見鄰人 繰縱傀儡,略有所感,自雕木偶,以手代絲弄之,更見靈活,乃藉稗史野乘,編造戲文,演於里中,以抒其胸積。不料震動遐邇,爭相聘演,後遂以此為業,而致巨富,始悟仙公托夢之靈驗。(引自台灣省通誌卷六學藝志藝術篇)

  掌中戲是何時產生的,文獻資料中難尋恰切的文字記載。據一般民間傳說,它始於明代嘉靖年間,由「講古」(說書)的說唱形式,得提線木偶戲藝人指導,蛻變而成。產生在提線木偶之後。但此說有個漏洞,因掌中木偶是直接操作,所以容易學,但提線木偶是間接操作,操作的難度較大。文化進化史的常態應該是先易後難。似乎掌中木偶應出現在前,才合乎常規。

  布袋戲名稱的由來,經過許多專家學者對民間藝人流傳的說法,加以歸納研究 ,大家都認為不外是從戲偶的形狀、戲台的造型、裝戲偶的工具和演戲時盛裝戲偶的袋子而來的:

  1. 戲偶,除了頭部、手掌及腳是木雕外,身體軀幹和四肢都是布縫製的,形狀四四方方,很像一個布袋。
  2. 早期演出的簡易戲台,形狀像一個大型布袋。
  3. 演完戲,全部的戲偶都放進一個大布袋裡,可輕便搬運,後來才改成收納在木箱裡。
  4. 早期演戲時,為便於整理、使用,演師將戲偶俯臥在表演戲台底下一個袋形的布蓬裡,以供演師可順手套著上場及演完後迅速放置 。